Des aiguilles propres dépendent du sang bleu des limules

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CHARLESTON, SC (AP) – C’est l’un des aspects les plus étranges et les moins connus des soins de santé aux États-Unis – le sang bleu laiteux frappant des limules est un élément essentiel des tests pour garantir que les médicaments injectables tels que les vaccins contre les coronavirus ne sont pas contaminés.

Pour l’obtenir, les pêcheurs amènent chaque année des milliers de créatures dans des laboratoires pour être saignées, puis les renvoient à la mer – une pratique qui a suscité les critiques des écologistes car certaines ne survivent pas au processus.

Le sang, qui est bleu en raison de sa teneur en cuivre, est convoité pour les protéines utilisées pour créer le test LAL, un processus utilisé pour dépister les produits médicaux contre les bactéries. Les alternatives synthétiques ne sont pas largement acceptées par l’industrie de la santé et n’ont pas été approuvées au niveau fédéral, laissant les crabes comme la seule source nationale de cet ingrédient clé.

Beaucoup de ces crabes sont pêchés le long de la côte de la Caroline du Sud, où le gouverneur Henry McMaster a fait la promotion de l’industrie de niche comme clé du développement d’une chaîne d’approvisionnement médicale nationale, tout en notant que les préoccupations environnementales devraient être explorées.

« Nous ne voulons pas dépendre de pays étrangers pour de nombreuses raisons, y compris la sécurité nationale, il est donc bon de voir cette entreprise prospérer aux États-Unis », a déclaré McMaster à l’Associated Press ce mois-ci lors d’une visite à Charles River. Laboratoires de ses installations de Charleston, auxquels AP a obtenu un accès rare. « Nous voulons faire tout notre possible pour débarquer toutes ces opérations critiques. »

Les limules – des arthropodes aquatiques en forme de casques à longue queue – ressemblent davantage aux scorpions qu’aux crabes et sont plus vieux que les dinosaures. Ils courent le long des fonds saumâtres des eaux côtières depuis des centaines de millions d’années. Leurs œufs sont considérés comme une source principale de graisse pour plus d’une douzaine d’espèces d’oiseaux de rivage migrateurs, selon le ministère des Ressources naturelles de la Caroline du Sud.

Leur valeur pour éviter l’infection est apparue après que des scientifiques ont fait des recherches sur leur réponse immunitaire pour avoir injecté des bactéries dans des limules dans les années 1950. Ils ont finalement développé le test LAL, et la technique est utilisée depuis les années 1970 pour maintenir le matériel et les fournitures médicaux exempts de bactéries.

Leur utilisation biomédicale est en augmentation, avec 464 482 crabes amenés dans des installations biomédicales en 2018, selon la Commission des pêches maritimes des États de l’Atlantique.

En Caroline du Sud, cela est fait uniquement par Charles River, une société basée dans le Massachusetts qui teste 55% des injectables et des dispositifs médicaux dans le monde, comme les poches IV, les solutions de dialyse et même les lingettes de nettoyage chirurgicales, selon les responsables de l’entreprise.

« Nous sommes presque la dernière ligne de défense avant que ces médicaments ne quittent la zone de fabrication et n’atteignent un patient », a déclaré le vice-président senior Foster Jordan à McMaster. « S’il touche votre sang, il a été testé par LAL. Et, plus que probablement, il a été testé par nous. »

Charles River emploie des pêcheurs locaux pour récolter les crabes à la main, un processus régi par les responsables de la faune qui ne peut se produire que pendant une petite fenêtre annuelle, lorsque les créatures viennent à terre pour frayer.

Les entrepreneurs les amènent aux installations de saignée de l’entreprise, puis les renvoient dans les eaux d’où ils proviennent. Pendant un an, Jordan a déclaré que ses pêcheurs pouvaient rapporter 100 000 à 150 000 limules et ne pouvaient toujours pas satisfaire la demande croissante.

« Nous avons besoin de plus, cependant », a déclaré Jordan à McMaster, ajoutant que son entreprise travaillait avec l’État pour ouvrir davantage de zones de récolte. « La population est stable. … Nous avons besoin d’accéder à plus de plages, pour obtenir plus de crabes. »

La pratique n’est pas sans critiques, dont certains ont fait valoir que saigner les crabes et les tirer d’avant en arrière est nocif. Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration, 10 à 15 % des crabes récoltés meurent au cours du processus.

L’Union internationale pour la conservation de la nature a classé l’espèce dans l’ensemble comme « vulnérable », notant un nombre décroissant à partir d’une évaluation de 2016. La Commission des pêches maritimes des États de l’Atlantique a classé le stock de 2019 comme « bon » dans le sud-est, mais « pauvre » dans les régions autour de New York.

Les écologistes ont poursuivi l’année dernière, accusant le US Fish and Wildlife Service de se soustraire à son devoir de protéger des zones telles que le Cape Romain National Wildlife Refuge en Caroline du Sud en autorisant la récolte de crabes en fer à cheval. Ils ont fait valoir que le retrait des crabes affecte d’autres espèces dans la zone protégée. Un juge fédéral a temporairement interrompu la récolte, mais a été annulée à la suite de l’appel de Charles River.

Les groupes environnementaux ont demandé de retirer leur plainte ce mois-ci après que les autorités fédérales ont imposé un processus d’autorisation pour toute activité commerciale dans le refuge, y compris la récolte de fers à cheval, à partir du 15 août. Même si de tels permis sont refusés, Jordan a déclaré à McMaster que seulement 20 % de ses la récolte provenait du refuge, la plupart venant de plus loin sur la côte de la Caroline du Sud.

Il existe une alternative synthétique au sang de limule, mais elle n’a pas été largement acceptée aux États-Unis, et pendant ce temps, les concurrents internationaux de Charles River fabriquent des produits synthétiques et font également pression pour obtenir l’approbation de la Food and Drug Administration américaine, ce qui, selon Jordan, pourrait entraver les produits nationaux. efforts comme les siens.

« Ma mission est de m’assurer que tout concurrent qui entre aux États-Unis, en provenance de Chine ou de l’un de ces autres producteurs, doit passer par le même processus réglementaire que nous avons dû suivre, pour s’assurer que c’est sûr », a déclaré Jordan. mentionné. « Si tous ces produits synthétiques commencent à arriver d’autres pays, nous allons perdre la protection que nous avons eue pendant toutes ces années, ainsi que la sécurité et le contrôle de l’approvisionnement en médicaments. »

« Nous voulons avoir autant de trucs fabriqués ici que possible », a déclaré McMaster en réponse.

En ce qui concerne les préoccupations environnementales, le gouverneur a déclaré qu’il était primordial de maintenir un équilibre sain entre les demandes scientifiques et les écosystèmes de l’État, qui soutiennent une partie importante de l’économie touristique de la Caroline du Sud.

« C’est comme un château de cartes. Vous en retirez une partie et le reste tombera », a déclaré McMaster. « Je pense donc que nous devons être très prudents et nous assurer que toute entreprise, toute entreprise, toute activité, qu’elle soit commerciale ou autre, réponde aux exigences de protection de l’espèce – oiseaux, limules, toute sorte de vie. « 

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