Le premier aliment génétiquement modifié : que s’est-il passé ?

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Premier aliment génétiquement modifié
En 1994, la société californienne Calgene a lancé le premier aliment GM disponible dans le commerce, la tomate Flavr Savr. Photo via Agriculture californienne

Le tout premier aliment génétiquement modifié qui a été introduit sur le marché était une tomate appelée Flavr Savr. C’est lorsque Calgene, une entreprise californienne, a soumis les documents nécessaires pour évaluation par la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis en 1992. Deux ans plus tard, l’agence a déclaré que la tomate GM « est aussi sûre que les tomates sélectionnées par des moyens conventionnels », et donc prête à être commercialisée. La FDA a déclaré qu’aucune exigence d’étiquetage spéciale n’était nécessaire car la recherche n’a trouvé aucune preuve d’effets nocifs potentiels sur la santé et que la quantité de nutrition de Flavr Savr était la même que celle trouvée dans les tomates sans OGM.

Cependant, malgré les années de travail que Calgene a mises pour développer le premier aliment GM, l’existence de Flavr Savr a été de courte durée. En 1997, trois ans seulement après sa sortie, Calgene a mis fin à la production de tomate Flavr Savr. Que s’est-il passé?

À QUOI SERVAIT LA TOMATE FLAVR SAVR

Les tomates atteignent leur pleine maturité vers le jour 50. Cependant, elles ont naturellement une courte durée de conservation. En règle générale, les tomates peuvent durer jusqu’à 1 semaine au comptoir. Alors que les conserver au réfrigérateur prolonge la durée de conservation d’environ 1 semaine. La courte durée de conservation est particulièrement un problème pendant le transport. En tant que fruit climatérique, les tomates continuent de mûrir après la récolte. Ce qui dicte en grande partie le processus de maturation, c’est l’éthylène, un gaz incolore libéré par certains fruits et légumes. Plus le gaz d’éthylène est libéré, plus le produit mûrit rapidement et finit par se détériorer.

Bien que les tomates soient des producteurs modérés d’éthylène, le taux contribue toujours à une maturation importante. Dans la plupart des cas de mauvaise manipulation post-récolte, les tomates atteindraient la destination déjà molles et commençaient à se décoller. Pour éviter cela, les producteurs récoltent normalement les tomates non mûres. Et puis ils les font mûrir par mûrissement artificiel (à l’aide d’éthylène). Habituellement, les producteurs vaporisent le produit avec du gaz éthylène au moment où ils atteignent leur destination. Cependant, cette méthode n’est pas idéale. Alors qu’il préserve la couleur naturelle de la tomate et maintient l’aspect frais, la saveur souffre en raison du processus de croissance naturel interrompu. Pour les voyages plus longs, la réfrigération est également une option pour retarder le processus de maturation. Mais les températures froides ont tendance à endommager les tomates, affectant la qualité.

Pour résoudre ce problème, quelle Calgene prévoyait d’utiliser le génie génétique pour produire une tomate plus stable à la conservation, qui serait finalement le premier aliment génétiquement modifié.

QUE FAIT CALGENE ?

Ce que la plupart des gens penseraient au départ pour retarder le mûrissement des tomates, c’est de ralentir et de réguler la production de gaz éthylène. Mais Calgene a tourné le dos en interrompant l’activité de la polygalacturonase (PG).

L’enzyme PG est abondante dans les tomates mûres. Il est en grande partie responsable de la dégradation de la pectine, le polysaccharide acide qui renforce et protège les parois cellulaires des plantes. Une fois que la pectine commence à se décomposer en raison de l’augmentation de l’activité du PG, le fruit devient plus doux. Pour éviter cela dans Flavr Savr, Calgene a cherché un moyen d’empêcher et de ralentir la dégradation de la pectine. Et à son tour, retarder la maturation du fruit. Ils l’ont fait en interrompant la production de l’enzyme PG en utilisant la technologie de l’ADN antisens.

Qu’est-ce que la technologie de l’ADN antisens ?

Technologie ADN antisens dans Flavr SAVR

La technologie de l’ADN antisens inhibe la production d’une protéine cible en utilisant un gène d’ADN ou d’ARN antisens. Dans le cas de Flavr Savr, la protéine cible est l’enzyme PG.

Pour atteindre l’objectif, un gène (synthétique) a été inséré, qui formerait un ARN messager (ARNm) complémentaire à celui produit à partir du gène dans la tomate. (Avant de décoder l’information contenue dans l’ADN en protéines, l’ARNm la traduit ou la copie en premier).

Les deux ARNm s’apparieraient ensuite et interagiraient pour créer une structure double brin. Cela ne permettrait pas la synthèse directe des protéines. Une fois l’activité du PG supprimée, la dégradation de la pectine ralentirait et le fruit resterait ferme longtemps. Ainsi, la tomate aurait une durée de conservation plus longue, tout en préservant la couleur et le goût.

Avec la durée de conservation prolongée de Flavr Savr, il était simple de supposer qu’il resterait sur le marché pendant longtemps. Mais ce n’était pas le cas.

QU’EST-IL ARRIVÉ?

L’objectif principal de Calgene était de prolonger la durée de conservation des tomates. Le gène antisens qu’ils ont inséré dans Flavr Savr a été positif à cet égard. Mais pas de manière significative car il n’a pas beaucoup travaillé sur la préservation de la fermeté du Flavr Savr, comme s’il ne s’agissait pas vraiment d’une culture génétiquement modifiée. Et comme le gène antisens n’améliorait pas beaucoup la durabilité, une production régulière était nécessaire pour suivre le rythme de la demande croissante tout en élargissant la portée du produit. Une autre situation difficile à laquelle Calgene a été confrontée était l’inaccessibilité aux variétés de tomates idéales (pour réduire le coût), les forçant à s’installer avec d’autres variétés. La difficulté de trouver le matériel le plus approprié et la fréquence de production ont finalement coûté à Calgene un processus de production coûteux – produire une livre de tomates Flavr Savr coûte 10 $ !

Selon Belinda Martineau, chercheuse à Calgene, la réticence des consommateurs à adopter les aliments génétiquement modifiés n’était pas la raison pour laquelle Flavr Savr est devenu un projet décevant ; la demande a même dépassé l’offre lors du déploiement initial. Ce qui a conduit Flavr Savr à sa disparition, c’est le manque d’expérience de Calgene dans la manipulation (de la culture au transport) des tomates. Leur mauvaise gestion conduit à:

  • Calendrier de production irréaliste
  • Ne pas commercialiser un meilleur produit
  • Trop axé sur l’aspect technique et réglementaire dans le développement de produits

QU’EST-IL ARRIVÉ À CALGÈNE ?

Ce qui manquait à Calgene (en particulier les sélectionneurs experts) a entraîné des difficultés financières. L’entreprise a arrêté définitivement la production de Flavr Savr, 3 ans après son entrée sur le marché. Puis Monsanto Company, une société de biotechnologie agricole, a finalement acquis Calgene. Selon le scientifique en chef des tomates de Monsanto, Harry J. Klee, Flavr Savr a échoué en raison de l’impact minimal sur la durée de conservation/le ramollissement des fruits, ce sur quoi le gène antisens n’avait apparemment pas réussi à fonctionner.


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Bien que Flavr Savr, le premier aliment génétiquement modifié, ait échoué, son introduction a ouvert la voie au développement rapide du segment des aliments GM. Aujourd’hui, les aliments GM qui comprennent le soja, le maïs, les pommes, le coton et le canola sont maintenant disponibles sur le marché. Au moins 75 pays importent, cultivent et/ou recherchent des OGM, motivés par la mission d’augmenter principalement le rendement et de réduire les coûts d’exploitation. Les principaux producteurs et consommateurs d’aliments GM sont les États-Unis, l’Argentine, le Brésil, le Canada et l’Inde.

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